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谷歌无人驾驶汽车的秘密:其实不是谷歌开发的

放大字体  缩小字体 发布日期:2014-12-02  来源:腾讯数码  浏览次数:0
   科技界有一个历史悠久的传统:通过收购有“思想”、但却现金不足或表现不佳公司的方式,来获得知识产权。比如,Burroughs 公司在1955年通过收购Haydu Brothers实验室获得了数码管,苹果在1996年收购NeXT Computer后获得了一项新的智能操作系统。Twitter在2008年收购Summzie后获得了一种搜索引擎。谷歌也不例外,这家公司在过去13年里收购了超过170家公司。IP电话、视频托管、网页分析、移动设备和GPS导航以及虚拟搜索等技术相继融入了谷歌“帝国大厦”中。在谷歌的收购交易中,很多都被新闻发布会或者大量的新闻报道所渲染。
    但是,谷歌最具战略意义的收购交易之一却被“雪藏”了。IEEE Spectrum网站通过调查发现,谷歌无人驾驶汽车和革新性街景服摄像头技术大部分都是由一家名为“510 System”的小型创业公司所开发。
    如果你还从未听说过510 Systems, 那这正是谷歌所想要达到的目的。谷歌在2011年秋季收购了510 Systems和其姊妹公司Anthony’s Robots,却没有对外公布消息。事实上,谷歌只是表示,有部分510 System员工签署了协议,但并未提及这笔收购交易。此外,谷歌在开发无人驾驶汽车项目过程中,官方也没有提到这家公司。谷歌只是强调了巴斯蒂安·特龙(Sebastian Thrun)的领导力,后者是谷歌X实验室的领导者之一,他也是世界顶级的机器人、人工智能专家,在斯坦佛教计算机学,开发了世界首个无人驾驶汽车。
    为何谷歌要极力隐瞒这起交易呢?
    2012年4月,谷歌差点创造历史。在仅仅几周的时间里,谷歌试验版无人驾驶就准备在内华达州进行全球首个无人驾驶汽车测试。该公司在内华达州申请“牌照”时,眼睛犀利的美国内华达州车辆管理局(Nevada Department of Motor Vehicles)发现了一些异常情况 ——“证据证明VIN JTDKB20U987806293所有权并未在谷歌名下,保险卡却在谷歌名下。”于是,该机构写信给谷歌工程师安东尼·莱万多夫斯基(Anthony Levandowski):“我们通常要求这两项内容必须在同一家公司名下。”
    事实上,谷歌想要申请牌照进行测试的三辆无人驾驶汽车(丰田普锐斯)中,有一辆注册公司为510 Systems以及Suzanna Musick个人。莱万多夫斯基的解释很简单:“ 510 Systems是谷歌的一部分,已经被谷歌在6个月前收购, Suzanna 是这家公司的CEO。”
    尽管谷歌已将巴斯蒂安·特龙塑造为“无人驾驶汽车之父”,但是现有的证据表明,无人驾驶汽车背后的推动力来自莱万多夫斯基。
    2005年,25岁的莱万多夫斯基从加州伯克利分校毕业,所学专业为工业计算机和运营研究。当年,在他所参与的研究小组帮助下,莱万多夫斯基将一款名为“Ghostrider”的无人驾驶摩托车带到了无人驾驶机器人挑战赛中。
    莱万多夫斯基和巴斯蒂安·特龙两人在挑战赛中进行了PK。Ghostrider是当年参赛作品中唯一一个两轮驱动的无人驾驶设备,它依靠的是超级准确的GPS信号和一个立体摄像头,而非巴斯蒂安·特龙大众SUV(称之为“Stanley”)上所采用的非常昂贵的3D激光雷达。
    Ghostrider在比赛中如果有侧翻倾向时,它能很快地做出平衡、导航甚至自行右拐,这一点打败了很多四轮无人驾驶汽车,不过没有包括巴斯蒂安·特龙的“Stanley”。 尽管Ghostrider止步半决赛,但是莱万多夫斯基在这场比赛中找到了他一生所想要的东西。
    经过了几个短暂的商业创业经历后,莱万多夫斯基跟另外两个伯克利分校毕业生创立了510 System公司。当莱万多夫斯基在2007年开始开发谷歌导航技术时,这家创业公司为其立下了汗马功劳。
    谷歌街景摄像头原型
    Majusiak是510雇佣的首批员工。“我们当时所开发的智能机器控制摄像头最终演变成了谷歌街景初始系统。”Majusiak回忆称。510 System设计了处理主板,它能够从数字摄像头、高端GPS设备以及传感器中获取输入,然后整合来自其他系统数据,这样摄像头图片就能按空间位置数据进行编码。510 System所开发的摄像机开始生产,并通过Topcon Positioning Systems卖给了谷歌公司。
    后来,510 Systems开始开发激光雷达扫描器。激光雷达是“光”版雷达,它使用激光来测试物体与周围其他物体间的距离,它结合车镜能够以3D形式扫描周围物体。510 Systems团队成为将激光雷达应用在移动地图绘图的先驱者。这家公司系统被全球大型数字制图公司所采用。
    该公司所开发的一款设备被从事自主测量的公用事业公司所采用。将这款设备固定在车上面,就可以追踪路旁两边电线杆间的电线,甚至能够计算出它们是不是太紧或者太松。
    这家公司所开发的激光雷达技术甚至吸引了好莱坞的关注。当导演詹姆斯·弗洛斯特(James Frost )想要使用激光雷达来拍摄《纸牌屋》音乐视频画面时,他就让510 System来处理原数据。后来,这段音乐视频获得了格莱美奖提名。
    重启机器人汽车项目
    尽管地图绘图和音乐视频画面业务已经让这家公司忙的不可开交,但它们还有一项还未完成的工作。“我们想开发一款更好的机器人摩托车,全尺寸,全速度,能够完成我们从挑战赛中所学的东西。”Majusiak表示。
    2008年,探索频道让510 System为其开发一款为一档节目准备的自主驾驶披萨投递设备。莱万多夫斯基立刻就答应了。这家公司在移动地图绘图领域积攒的经验被证明在建立机器人汽车方面非常完美。“这是一个边缘项目,但是我们拥有技术,这些技术能够给我们建造无人驾驶汽车所需要的所有数据。”前510 System员工表示。该公司最后开发出了一款针对2008丰田普锐斯车型的控制系统,VIN编号为JTDKB20U987806293。
    仅仅用了几周时间,一款名为“Pribot”汽车准备问世。该公司事先设计测试路线:从旧金山海滩经过海湾大桥在经过珍宝岛。莱万多夫斯基首先使用该公司开发的激光雷达汽车导航了25分钟的路程。Pribot内置的3D地图用来精确定位,而控制系统则用来导航近8公里的路线。尽管激光雷达能够让Pribot具备避免撞车的基本“本事”,但是它却无法预测行人的行为。在探索频道拍摄现场,规划路线上基本被“清理”干净,只有警车。Pribot 从旧金山出发,经过海湾大桥,在穿过一个出口窄道时出现“刮伤”。
    与谷歌联姻
    后来,谷歌拉里·佩奇和谢尔盖·布林给了莱万多夫斯基和巴斯蒂安·特龙一张空白支票,让他们为谷歌开发无人驾驶汽车项目。此后,510 System开始与谷歌合作做了很多事情。
    几年之后,意料之内的事情发生了:谷歌要收购这家公司。40名 510 System员工齐聚一堂来讨论他们的命运。Majusiak表示:“我认为我们公司绝对能够上市,但当时支持和反对谷歌收购的人各占一半。”
    谷歌无底洞钱包最终还是赢了。2011年10月,510 System悄悄地加入了谷歌公司,成为谷歌“半神秘”部门谷歌X实验室关键力量。
    在经过一系列收购后,Pribot项目由巴斯蒂安·特龙开始掌舵。510 System公司普锐斯无人车现在来看,为谷歌带来了长远利益,它们帮助谷歌在2012年初在内华达州拿到了测试许可证。但是,那年夏天,谷歌用雷克萨斯SUV车型取代了普锐斯。
    谷歌对510 System的收购交易的保密
    依据媒体的报道,我们很容易理解谷歌为何要对这笔交易保密。2010年,《纽约时报》一名记者发现了谷歌自主驾驶汽车项目的存在。这位记者还乘坐了510 System开发的普锐斯无人驾驶汽车,并被告知该项目出自巴斯蒂安·特龙之手,后者是斯坦福人工智能实验室主管,赢得了2005年无人驾驶机器人挑战赛大奖。
    或许谷歌认为,一个声名显赫专家比创业家莱万多夫斯基更具领导力。或许谷歌也是为了避免媒体提出这样的尴尬的问题:谷歌秘密开发的无人驾驶汽车实际上依靠的是一家创业公司。
    这也从另一方面反映出了,在510 Systems被收购前,这家公司确实是谷歌无人驾驶汽车创新秘密的缔造者。
    大多数510 Systems公司员工仍就职于谷歌公司,其中包括了三位创始人莱万多夫斯基,舒尔茨和德罗兹。莱万多夫斯基负责整个产品设计,舒尔茨负责监测内置系统和电子元件,而德罗兹负责管理10名工程师。Majusiak在今年1月离开了谷歌公司,加入了另一家机器人创业公司Blue River Technology。
    最初版Pribot仍然搁置在谷歌X实验室车间。“它或许应该进入博物馆。”Majusiak开玩笑说道。
    如果Pribot真的放到了博物馆,应该给它身上贴上这样的标签——“最先由510 System开发。”
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